首家送宇航员上太空的私企,SpaceX如何创造历史

时间:2020-03-14 23:55:15 作者:admin 热度:99℃

2020 年 2 月 14 日,NASA 表示,SpaceX公司将成为第一家向国际空间站运载宇航员的私人公司。这趟航行的唯一载具,是已经为 NASA 执行过多次任务的龙飞船(Crew Dragon)。

2 月 18 日,SpaceX 宣布,计划在 2021 年底到 2022 年初,将最多四名个人付费的游客送上太空。SpaceX 将同太空探险公司 Space Adventures 合作,这家公司已经运载过七名「太空旅客」来往地球和国际空间站。

这两条新闻的关联点即是:龙飞船 Crew Dragon。这艘由 NASA 提出需求的飞船,SpaceX 自主研发的太空飞船。不仅将成为 NASA 宇航员的「指定座骑」,还将成为普通太空旅客的「出行工具」。

波音与 SpaceX 之间的太空竞赛2011 年,美国政府中止航天飞机计划,此后美国一直依靠买俄罗斯联盟号的「船票」,完成在国际空间站上人员和货物的运输。近年来,俄罗斯「船票」的价格水涨船高,NASA 购买联盟号一张「船票」的价格已达 8500 万美元(约合 5.96 亿元)。为了改变这种「受制于人」的情况,NASA 开始积极和航天领域的私营企业合作。

2014 年,波音公司和 SpaceX 同时接到来自 NASA 的一项任务:研制出可将宇航员运送到国际空间站(ISS)的火箭。NASA 给了波音公司 51 亿美元,SpaceX 公司 31 亿美元。波音公司推出了 Starliner,SpaceX 则拿出了龙飞船(Crew Dragon)。

NASA 像一个强硬但报酬丰厚的「甲方」,即提供了市场和竞争空间,也给出了对产品的高要求。

当时,绝大多数分析师都认为,波音将成为这场对决的赢家。五十一年前,「土星 V 号」载着人类首次登陆月球,它的一级承包商正是波音公司。波音在航空航天领域有着更深厚的积累,有着来自 NASA 更倾斜的资源,甚至在政府层面有着更多的话语权。

2019 年 4 月 20 日,龙飞船测试版在例行测试中,发生爆炸。7 月,Sapce X 发表事故分析报告,称未来将确保不再发生类似的爆炸性泄漏。砝码在向波音那边倾斜。但不曾想,波音公司的表现更加堪忧。

一个词概括波音公司的 2019 年:漏洞。2019 年 3 月波音 737 坠机事件,掀开了 737MAX 机型的设计漏洞,停飞至今。被波音寄予厚望的新型客机 777X 在 9 月测试出现故障。2019 年 1 月至 11 月仅交付 345 架飞机,不足 2018 年同期一半。全年下来,波音飞机交付量 8 年来首次被最大竞争对手空客公司反超。

到了飞船领域,在龙飞船事故报告都发表五个月后,波音研发的载人飞船 Starliner 在 2019 年 12 月的轨道飞行测试中,出现了几次软件上的重大故障,问题至今仍未正式解决。

硬件设计漏洞、软件运行故障,波音正处于品质和信任的双重危机。载人航天这种耗费大量资金、人力,关系着宇航员生命以及政府信誉的国家级项目,NASA 绝不会想重蹈三十多年前挑战者号的覆辙。

反观 Space X,在去年 4 月的测试失败后,龙飞船 Demo-2 所需的各部分硬件均已制造完毕、经过验收。在 1 月 19 日的安全性测试中,猎鹰 9 号在空中爆炸,龙飞船逃生系统成功地让假宇航员安全着陆。这是 SpaceX 正式实现载人航天前最后一个大型测试,它通过了。

「这项关键测试使得我们处在了时隔多年,用美国本土制造的火箭将美国宇航员送向太空的交接点。」NASA 局长 Jim Bridenstine 在 SpaceX 测试成功后发推特写道。

太空旅行市场Space Adventures,如它的名字一样,这家致力把有一个太空梦想的普通人送上太空一轮游的公司,目前已经靠和 NASA 过去一样的途径:买俄罗斯联盟号火箭的座位,把七个人送上过太空。未来,Space Adventures 也将会像 NASA 一样,只不过载具将换成 SpaceX 的龙飞船。每次旅程可运载四名旅客,每名旅客需前往美国进行数周训练后登舱,整趟旅程持续五天。

「这项具有历史意义的任务将为所有梦想者提供开创太空飞行的道路,我们很高兴与 Space Adventures 的团队合作。」SpaceX 总裁兼首席运营官 Gwynne Shotwell 说道。

尽管目前没有具体日期,也不知道龙飞船的「船票」定价多少。SpaceX 只是透露,有两名客户在 2017 年已经提前秘密付款预定了舱位。当时 SpaceX 表示,将会在 2018 年底完成太空旅行。显然,这个计划被推迟至今。SpaceX 的首要任务,还是把美国宇航员送上太空。

尽管 SpaceX 将成为第一个送美国宇航员上太空的私营企业,但它可能不会成为第一家送普通人上太空的私营企业。

维珍集团董事长理查德布兰森在 2004 年建立的维珍银河(Virgin Galactic)、杰夫贝索斯在 2000 年建立的蓝色起源(Blue Origin)是除了 SpaceX 之外,目前风头最旺的两家太空旅行公司。它们都背靠着庞大资本和技术积累,多年来都专注在商业太空旅行这一领域。

维珍银河希望用可重复使用的技术,为客户提供太空旅行体验,比如零重力漂浮、从太空中看地球等。维珍航空的定价也并非遥不可及,大约一个舱位 25 万美元。此前,维珍银河表示,将在今年年底送首批旅客上太空,到 2023 年,太空旅行商业运营规模扩大,每年可以实现 270 次商务太空航班。

蓝色起源则既面向政府,又面向市场。它是 NASA 重返月球计划 Artemis 中十一家合作的私人公司之一,所研发的飞船和航天设备也更为专业,比如和 NASA 合作研发的月球着陆器 Blue Moon。在 2 月 18 日,蓝色起源宣布,新火箭发动机工厂开工,可以独立着陆的新格伦号(New Glenn)火箭计划于明年首飞。此前,贝索斯曾表示,蓝色起源计划在 2021 年实现商业载客。

作为为数不多公开上市的太空旅行公司,维珍银河自去年 12 月初上市以来,股价涨逾 4 倍,远远超出分析师给出的最高评级股价,这说明该股涨势不可持续。但维珍银河的爆发式增长,也说明了投资者们对商业航天领域乐观的愿景和热情。

上市后一路飙升的维珍银河|网页截屏

巨额投入和严苛标准下的国家级项目依旧在推进着,譬如美国重启的登月计划 Artemis,旨在 2024 年「送一位美国女宇航员和美国男宇航员登陆月球」。同时,NASA 选择开放资金及技术,和私有商业太空探索公司合作,这也推动了民营太空领域的发展,让太空旅行有了更快落地的可能。或许二十一世纪新的一个十年里,普通人依然不会踏上月球或火星,但他们有机会可以身处太空,漂浮在舱中,看到窗外的月球、地球和万千星体。

声明:本文内容由互联网用户自发贡献自行上传,本网站不拥有所有权,未作人工编辑处理,也不承担相关法律责任。如果您发现有涉嫌版权的内容,欢迎发送邮件至:26887757@qq.com 进行举报,并提供相关证据,工作人员会在5个工作日内联系你,一经查实,本站将立刻删除涉嫌侵权内容。